De wetenschap van slaap heeft onlangs een enorme sprong voorwaarts gemaakt met de aankondiging van The Nobel Assembly dat de Nobelprijs voor de geneeskunde voor 2017 werd toegekend aan drie wetenschappers die de moleculaire mechanismen ontdekten die het circadiane ritme in cellen regelen.

Circadiane ritmes dicteren de eb en vloed van het dagelijks leven op een ongeveer 24-uurs klok. Deze biologische klok houdt het lichaam op natuurlijke wijze gereguleerd op veranderingen gedurende de dag en regelt onder andere: slaap, bloeddruk, hartslag, alertheid, lichaamstemperatuur en reactietijd. Onderbrekingen van het natuurlijke circadiane ritme van het lichaam, zoals tijdens jetlag of slapeloosheid, kunnen leiden tot vermoeidheid, zwaarlijvigheid, diabetes, hartproblemen en kunnen leiden tot tal van andere ernstige medische problemen.

Hoewel het duidelijk was dat circadiane ritmes belangrijk waren voor de gezondheid van de slaap, was het niet duidelijk hoe circadiane ritmes precies werkten. Maar jaren van onderzoek brachten wetenschappers Jeffrey C. Hall, Michael Rosbash en Michael W. Young tot de ontdekking van een deel van het DNA dat het period-gen wordt genoemd en een eiwit dat PER wordt genoemd, die beide direct betrokken zijn bij het circadiane ritme van het lichaam. Dankzij dit trio van wetenschappers weten we nu dat de niveaus van PER in een cel het circadiane ritme van het lichaam aansturen, dat op zijn beurt slaap, vruchtbaarheid, metabolisme, stemming, bloeddruk, hartslag, enz. Regelt.

De studies van de wetenschappers zijn uitgevoerd op fruitvliegen, maar de implicaties van de bevindingen hebben een veel groter bereik. Door precies te weten wat de innerlijke tijdwaarnemer van het lichaam regelt en precies hoe het werkt, kunnen we manieren vinden om de verkeerde afstemming tussen iemands levensstijl en hun circadiane ritme te verbeteren of te verminderen.

In een wereld waar slaap steeds ongrijpbaarder wordt, waar de beroepsbevolking langer werkt en minder slaapt, waar technologie en de moderne werklevensstijl dienen als constante onderbrekingen van de slaapkwaliteit … is dit geen ontdekking om licht op te vatten. Het is er een om te prijzen.

In een wereld waar slaap steeds ongrijpbaarder wordt, is dit geen ontdekking die lichtvaardig moet worden opgevat.

Van onze kant vinden we het geweldig dat de Nobelvergadering licht heeft geworpen op het onderwerp slaap door dit jaar de Nobelprijs voor de geneeskunde toe te kennen aan deze drie wetenschappers, en we juichen ze toe. De 21e eeuw eist zijn tol van de slaap en gezondheid van de wereld, maar nu kunnen we een grote stap dichterbij komen om beter te begrijpen hoe slaap voor ons kan werken, onze gezondheid kan optimaliseren en ons leven kan verbeteren.

Er valt nog zoveel te ontdekken over slaap, maar door de slaapbiologie, de slaapomgeving, de slaapkwaliteit en het kruispunt waar deze samenkomen te verbeteren, kunnen we beginnen met het genezen van de wereld door slaap.

Bronnen:

 

Keywords: Nobel Prize Medicine 2017, Jeffrey C. Hall, Michael Rosbash, Michael W. Young, Nobel Prize 2017, circadian rhythms, period gene, protein PER, body clock, sleep habits, sleep health, sleep quality